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El girasol es una de las flores más hermosas que hay. Se distingue de las demás por sus brillantes amarillo y verde, pero una característica muy curiosa lo hace más increíbles. Estas flores tienen la capacidad de girar como si siguieran al sol, partiendo desde el este y finalizando en el oeste. En Supercurioso te diremos por qué su mecanismo funciona así.

De este a oeste, los girasoles giran y siguen al sol. ¿Por qué lo hacen?

Helianthus annuus, es el nombre científico del girasol, mirasol, jáquima, maravilla, calom, tlapololote, maíz de teja o acahual. Familia de las asteráceas, son originarias de Perú, también se cultiva en todo el mundo para decorar, alimentar o extraer su aceite.

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Todas las plantas tienen hormonas que les permite crecer de forma celular. Los girasoles tienen una llamada auxina, también conocida como la hormona de crecimiento. Cuando la flor alcanza la luz, la auxina es inhibida por los rayos solares y deja de producir, pero sigue creciendo en las partes oscuras. Este fenómeno se llama fototropismo, por esta razón crecen mirando al sol y giran en torno a él durante el día; mientras que por la noche, vuelven a su posición inicial para repetir el mismo ciclo cada mañana. Durante el proceso de crecimiento de los girasoles es que pueden hacer esto, una vez llegan a su etapa madura, dejan de moverse.

El comportamiento de los girasoles en cuanto a su movimiento, había sido descrito en el año 1898, pero nunca antes se le vinculó con los ritmos circadianos. Hasta que un grupo de biólogos de la Universidad de California, en Estados Unidos, estudió de cerca esta planta y descubrió que tienen un reloj interno.

¿Por qué dejan de moverse?

Durante los experimentos, los biólogos se encontraron con que una parte del tallo del girasol crece en el día y otra en la noche. Para llegar a tal conclusión, los colocaron en macetas e invirtieron el movimiento (comenzar al oeste y terminar en el este); a otro grupo le inmovilizaron sus tallos, lo que hizo imposible que giraran. En un último caso, el ciclo era de 30 horas y no de 24 horas. El resultado fue girasoles con menos biomasa y hojas más pequeñas. Para el buen desarrollo de la planta es indispensable el heliotropismo –nombre científico del movimiento que hacen–, pues seguir al sol le favorece.

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Cuando ya no necesitan seguir creciendo más porque ha llegado a una etapa de madurez, el girasol se queda mirando al oriente. Una ventaja de esto es que desprenden más calor y atraen más insectos para la polinización, haciendo posible la reproducción de los girasoles y que seguir al sol de este a oeste, comience de nuevo.

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