Tras ser diagnosticado de ELA  (Esclerosis Lateral Amiotrófica) a los 21 años de edad, Stephen Hawking miró con optimismo el futuro. Su enfermedad no impidió que se convirtiera en uno de los científicos más importantes de las últimas décadas.

En el artículo anterior repasamos algunos datos interesantes de la vida académica de Stephen Hawking. En esta ocasión revisaremos algunas curiosidades sobre su carrera y sobre sus investigaciones.

Ayudó a crear la teoría del universo sin límites

Uno de los mayores logros de Hawking, que comparte con Jim Hartle, fue llegar en 1983 a la teoría de que el universo no tiene límites. Para comprender la naturaleza y la forma del universo, Hawking y Hartle combinan los conceptos de la mecánica cuántica (el estudio del comportamiento de las partículas microscópicas) con la relatividad general (teorías de Einstein sobre la gravedad y cómo la masa curva el espacio) para mostrar que el universo es una entidad contenida y sin embargo, no tiene fronteras.

Para conceptualizar esto, le dice a la gente que piense en el universo como la superficie de la Tierra. Como es una esfera, se puede ir en cualquier dirección de la superficie de la Tierra y nunca llegar a una esquina, un borde o a cualquier frontera donde la Tierra se puede decir que tenga un fin. Sin embargo, una diferencia importante es que la superficie de la Tierra es de dos dimensiones (a pesar de que la Tierra misma es tridimensional, la superficie es sólo de dos dimensiones), mientras que el universo es de cuatro dimensiones.

Hawking explica que el espacio-tiempo es como las líneas de latitud en el globo. Comenzando en el Polo Norte (el comienzo del universo) y hacia el sur, las circunferencias se hacen más grandes, hasta más allá de la línea ecuatorial, cuando se hacen más pequeños. Esto significa que el universo es finito en el espacio-tiempo y finalmente se colapsará (aunque para eso faltan al menos 20 mil millones años.

Perdió una apuesta sobre los agujeros negros

En 2004,  Stephen Hawking admitió que se había equivocado y admitió haber perdido una apuesta que hizo en 1997 con un colega científico acerca de los agujeros negros. Para entender la apuesta, repasemos en primer lugar qué son los agujeros negros.

Las estrellas son gigantescas; tienen tanta masa que su gravedad es increíblemente fuerte. Mientras la estrella está quemando el combustible de su núcleo no hay problemas, porque la energía que genera hacia el exterior contrarresta esa gravedad. Sin embargo, cuando estrella suficientemente grande “muere” o se quema, la gravedad se convierte en la fuerza más fuerte, y hace que esa gran estrella se colapse sobre sí misma. Esto crea lo que los científicos llaman un agujero negro.

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La gravedad es tan poderosa en este colapso que ni siquiera la luz puede escapar. Sin embargo, Hawking propuso en 1975 que los agujeros negros no son realmente negros, sino que,  más bien, irradian energía.

En su momento, Hawking dijo que la información se perdía en el agujero negro y que finalmente se evaporaba. El problema fue que esta idea de que la información se perdía entraba en conflicto con las reglas de la física cuántica, creando así lo que Hawking llamó una “paradoja de la información” o “paradoja de los agujeros negros”.

El físico teórico estadounidense John Preskill no estuvo de acuerdo con la conclusión de que la información se perdía en el agujero negro y en 1997, hizo una apuesta con Hawking diciendo que la información sí podría escapar de ellos y por lo tanto,  no se rompían las leyes de la física cuántica.

En 2004, Hawking admitió que se equivocó en una conferencia en un congreso científico. Dijo que, debido a que los agujeros negros tienen más de una “topología”, y cuando uno mide toda la información liberada de todas las topologías, la información no se pierde.

Tiene numerosos premios y distinciones

En su larga carrera en la física, Hawking ha acumulado una increíble variedad  de premios y distinciones. Entre ellos destacan los siguientes:

  • En 1974 fue incluido en la Royal Society (la real academia de la ciencia en el Reino Unido, que data de 1660), y un año después, el Papa Pablo VI le otorgó la XI Medalla de Oro de la Ciencia. También pasó a recibir el Premio Albert Einstein y la Medalla Hughes de la Royal Society.

  • En 1979 le otorgaron la Cátedra de Profesor de Matemáticas en la Universidad de Cambridge (Inglaterra), un puesto que mantendría durante los siguientes 30 años.

  • En la década de 1980, fue investido como Comandante del Imperio Británico, que es un rango en el Reino Unido  que significa poco menos que ser nombrado caballero. También entró a formar  parte de la “Companion of Honour “, que es otra distinción otorgada en reconocimiento nacional por los servicios prestados. No puede haber más de 65 miembros en la orden a la vez.

  • En 2009, Hawking fue galardonado con el más alto honor civil de los Estados Unidos, la Medalla Presidencial de la Libertad.

Pero, a pesar de que Stephen Hawking ha alcanzado al menos 12 títulos honoríficos, sin embargo, el Premio Nobel todavía no le ha sido concedido.

Imagen: NASA HQ PHOTO